domingo, 26 de diciembre de 2010

La gravedad del Sol podría aprovecharse para llamar a E.T.


Red de comunicación interestelarNuestro propio Sol podría representar el mejor dispositivo de comunicación que tenemos, si pudiésemos aprovechar su potencial, dicen los científicos.
Si pudiésemos usar la gravedad del Sol para crear un telescopio gigante, se podrían enviar y recibir señales intensamente amplificadas que podrían permitirnos llamar a una civilización alienígena, según proponen algunos investigadores.

De acuerdo con la relatividad general de Einstein, la descomunal masa del Sol curva el espacio-tiempo a su alrededor, lo cual curva los rayos de luz, que pasan cerca, como una lente gigante. Si se colocara un detector en la distancia focal adecuada para recolectar la luz, la imagen resultante se vería enormemente amplificada.
La única pega es que el punto focal más cercano está a aproximadamente 550 veces la distancia entre la Tierra y el Sol.
No obstante, el aprovechamiento final de esta potencia podría permitir a la Tierra ver objetos lejanos, comunicarse con sondas interestelares, e incluso contactar con alienígenas, comentan los científicos. La técnica podría aplicarse a la luz óptica, o a longitudes de onda más grandes en el espectro de radio, por ejemplo.
Además, podría crearse una red aún más potente colocando naves repetidoras cerca de otras estrellas para formar “pasarelas de radio” a través de los grandes vacíos entre estrellas que debilitan y distorsionan las comunicaciones cósmicas.
“Si usamos el Sol como lente gravitatoria, podemos mantenernos en contacto con nuestras propias sondas a distancias interestelares considerables”, dice Claudio Maccone, director técnico de la Academia Internacional de Astronáutica con sede en París, y autor de un nuevo estudio sobre la mecánica de la técnica propuesta.
“Esto es clave para explorar nuestro vecindario galáctico en los próximos siglos”, señala.
Y las civilizaciones alienígenas podría haber descubierto ya este medio de llamada a larga distancia, comenta Maccone. De ser así, podríamos ser capaces de interceptar sus mensajes.
La investigación se detalla en un reciente ejemplar de la revista Acta Astronautica.
Llamando al espacio profundo
Para guiar a los róvers de la NASA en Marte, o decirle a la nave Cassini que tome imágenes de Saturnos, los científicos dependen de la Red de Espacio Profundo (DSN) de la agencia espacia de los Estados Unidos.
Los conjuntos de antenas de la red compactan suficiente energía para mantener a los astrónomos en contacto con las sondas gemelas Voyager, a unos 16 000 millones de kilómetros de la Tierra y volando a través del borde del Sistema Solar.
Esto, que puede parecer muy lejos, es una minucia cuando se compara con lo que hay entre el Sol y sus vecinos estelares más cercanos, el sistema estelar triple de Alfa Centauri, situado a 4,37 años luz, o unos 41 billones de kilómetros.
Comunicarse con alienígenas mucho más lejanos, o incluso con naves propias enviadas a misiones lejanas, es un problema real.
A través de estas distancias celestes, nuestras señales de comunicación electromagnética se hacen más débiles y confusas por el “ruido del espacio”, tal como la radiación de fondo cósmico de microondas, la reliquia en forma de calor del nacimiento del universo hace 13 700 millones de años.
Esta interferencia podría variar la mitad de la información intercambiada entre nosotros y unos intrépidos exploradores en Alfa Centauri, o sondas futuras, de acuerdo con los cálculos de Maccone.
Por lo que incluso si la humanidad empezase a saltar de estrella en estrella, permanecer en contacto podría ser imposible, señala Maccone.
“Para misiones interestelares, el problema número uno al que normalmente nos enfrentamos es que no sabemos cómo propulsar una nave tan lejos”, comenta Maccone, aunque “la comunicación es igualmente importante”.
Construir una pasarela
Para configurar una pasarela de radio, tendríamos que empezar por colocar satélites repetidores a la distancia mínima del Sol donde la luz curvada llega a un punto focal – unas 550 veces la distancia entre la Tierra y el Sol, o 550 unidades astronómicas (UA).
Luego, en el lado receptor – digamos, Alfa Centauri – se establecería una segunda estación de repetición para aumentar las señales entrantes y salientes.
Para la estrella mayor de Alfa Centauri, que es poco más masiva que el Sol, la distancia focal mínima resulta ser de 749 UA desde tal estrella.
Con repetidores en este lugar, la tasa de error entre los dos puntos caería de 1 entre 2 a 1 entre 2 millones – similar a la precisión lograda por la DSN de nuestro entorno solar local.
Se necesita una cantidad de potencia asombrosamente pequeña para transmitir: apenas un décimo de miliwatts, o varios órdenes de magnitud menos que las antenas de la DSN, según encontró Maccone.
Maccone también calculó los puntos focales y potencia de transmisión para otras dos estrellas cercanas: la estrella de Barnard, una pequeña enana roja, y Sirio, una gigante azul, que están situadas a 5,6 y 8,6 años luz respectivamente.
Una ‘idea que da que pensar’
Aunque puede llevar eones que la humanidad se traslade los 26 000 años luz hasta el núcleo de la Vía Láctea, y aún más llegar a la Galaxia de Andrómeda a 2,5 millones de años luz, Maccone demostró que las pasarelas de radio podrían permitir una lejana correspondencia.
Bob Cesarone, director de desarrollo de estrategias para la DSN en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, que no estuvo implicado en el estudio, dice que la pasarela de radio interestelar bidireccional de Maccone es “una idea que da que pensar mucho”.
Cesarone dice que tal sistema podría perfectamente suceder a la actual DSN, aunque las frecuencias ópticas – es decir, láser – parecen una solución a plazo más corto para lo que es, en cualquier caso, un problema al que la humanidad no tendrá que enfrentarse en décadas.
¿Está ET llamando a (nuestra) casa?
Si una civilización alienígena avanzada ha conectado las estrellas usando lentes gravitatorias, señala Maccone, el programa actual de búsqueda extraterrestre SETI podrían intentar fisgar en la conversación.
La Tierra tiene que estar en la línea de visión entre los dos extremos fijos de escucha, lo que es un obstáculo para desplegar tal sistema de comunicación.
Pero si los alienígenas han observado nuestro sistema solar con sus atractivos planetas interiores, podrían enviarnos una línea, dice Maccone, aunque una menos energética de lo que normalmente busca SETI.
“Ahora que sabemos que las estrellas son lentes muy potentes, podríamos esperar que las civilizaciones avanzadas transmitiesen con mucha menos potencia si saben aproximadamente dónde podríamos estar”, comenta Maccone.
No obstante, los ingenieros estarían muy ocupados desplegando una red de radio interestelar de lentes gravitatorias.
Para empezar, las estaciones repetidoras tendrían que permanecer alineadas con precisión entre sí y con sus amplificadores estelares a lo largo de distancias extremas, comenta Maccone.
Esto requerirá de sistemas de orientación y navegación celeste totalmente revolucionarios, tales como los GPS galácticos que usan púlsares.
Y aunque estas pasarelas de radio podrían ayudarnos a mantenernos en contacto, el límite Einsteniano universal de la luz (y por tanto de la información) indica que el diálogo tardaría mucho tiempo en cualquier caso.
Dada la distancia, un mensaje enviado a una colonia en un mundo habitable aún por descubrir en Alfa Centauri, del tipo de “Avatar”, tendría un tiempo de ida y vuelta de casi nueve años.
“En este momento, no hay solución al problema del retardo [temporal]“, comenta Maccone a SPACE.com. “Pero las buenas noticias son que tenemos una forma fiable de comunicarnos a través de distancias interestelares”.

jueves, 16 de diciembre de 2010

Cassini ha encontrado evidencias de lo que podría ser un volcán de hielo en Titán

Volcán de hielo en Titán. NASA
La sonda Cassini ha encontrado evidencias de lo que podría ser un volcán de hielo en Titán, una de las lunas de Saturno, según ha informado la NASA.

Los datos enviados por la sonda sobre la topografía y la composición de la luna de Saturno han permitido a los científicos hacer un completo mapa en 3D y descubrir que en la zona más alejada del sistema solar podría haber cráteres que expulsan hielo.

La sonda Cassini, que orbita Saturno, es un proyecto conjunto de entre la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la italiana (ASI). Los resultados recogidos por la sonda fueron presentados este miércoles en la reunión anual de la American Geophysical Union que se celebra en San Francisco, del 13 al 17 de diciembre.

Los científicos han debatido durante años si los volcanes de hielo, también llamados criovolcanes existe en lunas ricas en hielo, y si lo hacen, cuáles son sus características. De momento, no hay pruebas de la actividad actual en el volcán Sotra, pero planean vigilar la zona. "Los criovolcanes pueden ayudar a explicar las fuerzas geológicas que forman algunos de estos lugares de nuestro sistema solar", dijo Linda Spilker, científica del proyecto Cassini.

Cassini fue lanzada al espacio en octubre de 1997 junto con la sonda Huygens de la ESA. La nave llegó a las inmediaciones de Saturno en 2004 para iniciar el estudio de Titán, la luna mayor del planeta.

Desde entonces los 12 instrumentos de Cassini han estado transmitiendo información del sistema de Saturno durante casi seis años, pese a que se suponía que debía concluir su actividad a finales de 2008.

La NASA decidió este año prolongar su misión hasta 2017, lo que permitirá a los científicos estudiar los cambios climáticos en el planeta y en sus lunas. La sonda robótica también continuará su observación de los anillos de Saturno, así como de la magnetosfera del planeta, además de su estructura interna.

No hay agujeros negros en el LHC, pero sí tiempo extra


lhc_hall_1La actualización en la puja por capturar la partícula de Higgs, probablemente se retrase.
El final del mundo no está tan cerca después de todo. A pesar de las predicciones de algunos teóricos, los agujeros negros microscópicos no han aparecido hasta el momento dentro del Gran Colisionador de Hadrones (LHC), según han revelado los científicos.

El resultado, que se publicará esta semana en arXiv.org, llega cuando los investigadores hacen planes para mantener en funcionamiento el LHC hasta finales de 2012, en lugar de 2011 como se había programado anteriormente. El colisionador, de 27 kilómetros en el laboratorio de física de partículas del CERN cerca de Ginebra en Suiza, ha sufrido retrasos y una atroz avería antes de, por fin, empezar su vida a finales de 2009, y los físicos dicen que ahora está rindiendo por encima de las expectativas.
Las predicciones de que se formarían mini-agujeros negros en las energías de colisión de unos pocos teraelectrónvolts (TeV) estaban basadas en teorías que consideran los efectos gravitatorios de las dimensiones extra del espacio. Aunque se esperaba que los agujeros negros se evaporasen rápidamente, algunos sugerían que podían durar lo suficiente para consumir el planeta. Pero los científicos del detector Compact Muon Solenoid (CMS) ahora dicen que no han encontrado signos de mini agujeros negros en las energías de 3,5–4,5 TeV. El físico Guido Tonelli, portavoz del detector, dice que para el final de la próxima ejecución, el LHC debería ser capaz de excluir la creación de agujeros negros casi por completo.
El hallazgos es uno entre un flujo de artículos recientes procedentes del LHC, que han sido posibles gracias al inesperado alto rendimiento de la máquina. “Quedamos muy sorprendidos por lo bien que se comportaba la máquina cuando empezamos a llevarla a sus límites”, dice Steve Myers, físico del CERN que supervisó las operaciones del LHC durante este año. Como consecuencia, los físicos son cada vez más optimistas sobre que sean capaces de detectar el esquivo bosón de Higgs antes de lo esperado. La partícula, la presa más conocida del LHC, y su campo asociado, se cree que proporcionan masa al resto de partículas.
Inicialmente, los físicos no estaban seguros de que el LHC pudiese crear y detectar el Higgs en las actuales energías de la máquina, y los directores del CERN habían planeado un paréntesis de 15 meses desde el inicio de 2012 para una actualización que permitiría llegar a energías mayores. Pero hay un creciente consenso sobre que, incluso sin la actualización, el LHC será capaz de explorar la mayor parte del rango de energía en el que podría encontrarse una partículas estándar del Higgs. Sergio Bertolucci, director del CERN para investigación y cálculo, añade que hay razones políticas para alargar la ejecución. El segundo acelerador más potente del mundo, el Tevatron del Fermilab en Batavia, Illinois, está pisando los talones del LHC conforme recopila un creciente cuerpo de datos en su propia búsqueda del Higgs. Además, el éxito potencial del LHC es probable que influya en los planes europeos de física de alta energía, así como en un plan global para colisionadores lineales de próxima generación. Ambos se enfrentan a grandes decisiones presupuestarias en los próximos años.
El plan para extender la ejecución del plan del LHC se debatirá en una reunión de directores del LHC en Chamonix, Francia, a finales de enero, y se espera una decisión final poco después.

lunes, 13 de diciembre de 2010

El planeta enano Eris puede ser más pequeño que Plutón


ErisEl planeta enano Eris (considerado como el mayor cuerpo del Sistema Solar más allá de la órbita de Neptuno) puede ser en realidad más pequeño que Plutón, según sugieren las nuevas observaciones.
Tres equipos de astrónomos observaron a través de telescopios cómo el helado Eris cruzó por delante de una estrella distante este fin de semana. La duración de la ocultación (como se llama al evento) mostró que Eris es probablemente menor de 2340 kilómetros de ancho, informó la revista Sky & Telescope.

Esto haría a Eris una pizca más pequeño que Plutón, que mide unos 2342 km de ancho.
Los astrónomos siguen pensando que Eris es sobre un 25 por ciento más masivo que Plutón. Así que si Plutón es un poco más grande, o más o menos del mismo tamaño, Eris debe ser mucho más denso. Debe tener diferente composición, lo que es una gran sorpresa para algunos astrónomos.
“El hecho de que sus densidades sean tan diferentes es totalmente inesperado”, dijo Mike Brown de Caltech, quien descubrió Eris en 2005. Brown no estuvo involucrado en las medidas de la ocultación. “Eris ya no es un gemelo de Plutón. Es un objeto totalmente diferente”.
La revisión de tamaño permitiría a Plutón recuperar su estatus como el mayor cuerpo del Cinturón de Kuiper, el anillo helado de los objetos que orbitan el Sol más allá de Neptuno. Plutón podría tomarse una pequeña venganza, desde que fue degradado de noveno planeta a planeta enano debido en parte al descubrimiento de Eris (y posteriormente de Dysnomia, la luna de Eris) en 2006.
Los esfuerzos para la nueva observación, que involucró a decenas de astrónomos de todo el mundo, fueron coordinadas por Bruno Sicardy del Observatorio de París.
Duelo de planetas enanos
Eris tiene una luna conocida y una órbita altamente elíptica, orbitando a 14,6 miles de millones de kilómetros del Sol en su punto más alejado, haciéndolo dos veces más distante que Plutón.
Las mediciones iniciales de su tamaño por Brown y otros astrónomos sugirieron que Eris era ligeramente más grande que Plutón.
Las observaciones de los telescopios espaciales Hubble y Spitzer, por ejemplo, fijaron el ancho de Eris en más o menos 2400 km.  Un equipo de investigación usando un radiotelescopio español calculó que Eris sería aún mayor, de alrededor de 3000 km de ancho.
El descubrimiento de un “décimo planeta” más grande que Plutón (y la perspectiva de encontrar un undécimo planeta y un duodécimo y así sucesivamente) llevó a los astrónomos a reconsiderar el estatus de Plutón como planeta de pleno derecho.
En 2006, la Unión Astronómica Internacional designó oficialmente a Eris y Plutón “planetas enanos”, basada en el hecho de que no habían despejado sus órbitas de otros objetos rocosos.
La decisión introdujo una nueva categoría de cuerpos y redujo oficialmente el número de planetas del Sistema Solar a ocho. También desató una polémica que aún hoy hierve a fuego lento, algunos astrónomos están de acuerdo con el cambio, mientras que otros consideran a Plutón como un planeta de pleno derecho.
Redimensionando a Eris
Las nuevas observaciones podrían aliviar un poco el escozor por la degradación de Plutón.
En un esfuerzo internacional liderado por Sicardy, decenas de astrónomos de todo el mundo apuntaron sus telescopios hacia Eris el sábado (06 de noviembre). Debido a que el planeta enano es tan pequeño y tan lejano, no era seguro poder ser testigo de la ocultación. Sólo sería visible desde ciertos puntos de la superficie de la Tierra.
Sin embargo, tres equipos de astrónomos, utilizando telescopios diferentes a lo largo de los Andes chilenos, tuvieron éxito. Vieron a Eris pasar por delante de una estrella lejana de la constelación de Cetus y midieron cuánto tiempo bloqueaba Eris la luz de la estrella.
Esta información, si se registra en varios lugares, puede revelar con gran precisión el ancho de un objeto esférico. (Los astrónomos creen que tanto Eris como Plutón son esféricos). Los cálculos del tamaño hechos ese fin de semana puede ser más fiables que las cifras anteriores, según Brown.
“La mayoría de las maneras que tenemos de medir el tamaño de los objetos del Sistema Solar exterior está plagada de dificultades”, escribió Brown en su blog el domingo (07 de noviembre). “Pero ocultaciones sincronizadas con precisión como éstas, tienen el potencial de dar respuestas muy precisas”.
Replanteando el Sistema Solar exterior
Si las nuevas mediciones son exactas, constituyen un buen fundamento de que Eris y Plutón son objetos muy diferentes.
Mientras que los dos planetas enanos parecen tener superficies muy similares, sus interiores son probablemente bastante dispares. Dado que Eris es aparentemente mucho más denso, es probable que contenga más rocas y menos hielo que Plutón, dijo Brown.
¿Por qué estos dos cuerpos lejanos están hechos de distintos materiales? Una posibilidad, según Brown, es que Eris se formara mucho más cerca del Sol que Plutón, tal vez en el cinturón de asteroides, y fue arrojado a los límites exteriores del Sistema Solar más tarde.
Brown considera que esto es poco probable, sin embargo, porque Eris contiene más masa que todo el cinturón de asteroides al completo.
“No creo que ésta sea la respuesta, pero hay que pensar en ello”, dijo a SPACE.com.
Otra posibilidad es que Eris y Plutón hayan tenido historias muy diferentes, con Eris siendo golpeado por más colisiones cósmicas. No hay ninguna razón obvia de porqué esto debería ser el caso, dijo Brown, pero hay que tenerlo en cuenta.
No obstante Plutón y Eris llegaron a ser tan diferentes, los astrónomos tienen una gran cantidad de nueva información para reflexionar.
“Mi punto de vista del Sistema Solar exterior es ahora diferente de lo que lo era hace una semana”, dijo Brown.

miércoles, 8 de diciembre de 2010

La cámara Hirise realiza nuevas fotos de la superficie de Marte

superficie de Marte
Hirise realiza nuevas fotos de la superficie de Marte
Nuevas imágenes procedentes de 340 observaciones recientes de Marte realizadas mediante el experimento Hirise (Cámara de imágenes de Alta Resolución) a bordo de la nave Mars Reconaissance Orbiter de la NASA muestran en detalle una amplia variedad de entornos ambientales en la superficie del planeta rojo.

Rocas esparcidas y arenas onduladas se encuentran en los fondos de dos sombríos pozos de paredes empinadas. Montículos localizados en otra región parecen ser volcanes de lodo, que puede haber elevado el material de grano fino a la superficie desde el subsuelo profundo. En la región volcánica de Tharsis, la intersección de un flujo de lava con una depresión causada por el colapso del suelo permite ver si el flujo que pasó antes o después de la caída.

Estas y muchas otras imágenes de las observaciones de HIRISE realizadas entre el 1 de octubre y 1 de noviembre de 2010, están ahora disponibles en sistema de datos planetarios de la NASA (http://pds.jpl.nasa.gov/) y en la página web del equipo de la cámara (http://hirise.lpl.arizona.edu).
Esta cámara es uno de los seis instrumentos a bordo de la nave Mars Reconnaissance Orbiter, que llegó a Marte en 2006. Ha realizado más de 17.000 observaciones. Cada observación tiene una superficie de varios kilómetros cuadrados en Marte y revela detalles tan pequeños como mesas del tamaño de un escritorio.



¿Cómo se ve una tormenta supercelda?

La foto que ven a continuación de este texto no es un fotograma de una película de invasión extraterrestre en la costa de Los Angeles o New York (donde, por algún motivo, los aliens suelen llegar cuando la superproducción la hace Hollywood), se trata de una tormenta supercelda.

Crédito:Sean R. Heavey
Las superceldas suelen ser capaces de producir tornados de larga duración y granizo de tamaño muy grande. Se forman en condiciones de alta inestabilidad metereológica con vientos fuertes a gran altura. La circulación interna hace que su duración sea de mucho mayor tiempo.
La fotografía en este post fue tomada en julio de 2010 en Glasgow, Montana (Estados Unidos), y afortunadamente causó daños menores.

Nuevas imagenes de Marte geología

lunes, 6 de diciembre de 2010

Nueva teoría sobre Stonehenge: pudo haber sido construido mediante el transporte de piedras rodantes dentro de ovillos de mimbre gigantes


Llevamos días asistiendo a un renacer de las teorías acerca de uno de los grandes misterios de la historia: cómo se construyó el monumento megalítico de Stonehenge, en Inglaterra. Hace apenas 5 días, arqueólogos de la Universidad de Exeter apuntaron la posibilidad de que los constructores de Stonehenge pudieran utilizar un sistema basado en rodamientos de bolas de madera sobre railes acanalados, para transportar las grandes piezas del monumento prehistórico hace 4.500 años.

Pero ahora un ingeniero y ex presentador de TV cree que ha llegado a una teoría definitiva que explica cómo realmente las piedras gigantes se movieron en su día. Garry Lavin (en la foto de arriba a la derecha), que se hizo famoso a los mandos del programa de ciencia de la BBC 2 “Every home should have one”, cree que los ingenieros primoridales que construyeron Stonehenge usaron cesta de mimbre para hacer rodar las enormes rocas desde Gales a su ubicación actual.

Este es el principal misterio para los arqueólogos, el movimiento de los famosos 60 “bluestones”, enormes piedras de hasta cuatro toneladas y que proceden originalmente de una antigua cantera en las Montañas Preseli, a unos unos 300 kilómetros de distancia de Stonehenge.


La cesta, con forma de cilindro, permitiría transportar rodando piedras gigantescas y estaría tejida con árboles de sauce y aliso, para formar una estructura ligera que pudiera moverse fácilmente por 4 o 5 hombres.

Para completar el equipo, y para asegurar las mejores condiciones de rodadura, el espacio entre la cesta-cilindro y la “rolling stone” estaría lleno de ramas delgadas a modo de amortiguación. Esto distribuiría la carga, al igual que hacen los neumáticos modernos, y crearía la flotabilidad necesaria para transportar las piezas por los ríos y hasta por el mar.

Esta flotabilidad de las piedras descubierta por Mr. Lavin habría permitido al hombre neolítico hacer más fácil el transporte de larga distancia sin tener que cargar con la piedra todo el camino, ya que podrían haberlas colocado en un cauce fluvial, como el Wye River, y luego guiarlas a través de su curso durante decenas de kilómetros.

Según el ex-ingeniero, las estructuras de madera y el trenzado de cestas ya eran soluciones conocidas en la época, como atestiguan numerosos restos encontrados en los alrededores. “Sólo tuvieron que usar esta tecnología a una mayor escala para dotar de movimiento a las piedras”, afirma.


El pasado verano el investigador probó su teoría acerca de Stonehenge y logró mover una piedra de una tonelada en un rodillo de mimbre que él mismo había construido con ramas. Ahora quiere reescribir la historia mediante la creación de un ovillo tamaño king-size capaz de mover una enorme piedra de cinco toneladas, como las que se plantaron en Stonehedge en la noche de los tiempos.

Para ello se ayudará de un ingeniero, un arqueólogo especialista en madera antigua y un tejedor de sauce profesional, un equipo que le ayudará con la prueba final y la construcción del gran rodillo para piedras rodantes. Tiene la esperanza de realizar la prueba en el solsticio de verano del próximo año, que es cuando Stonehenge luce con mayor magia.

George Oates, un ingeniero que trabaja para Expedition UK, una empresa de ingeniería del Reino Unido que recientemente ha diseñado el Velódromo Olímpico, así como el Puente del Milenio de Londres, ha estudiado la nueva teoría desde la perspectiva de la física.

Analizó la altura y el peso de los hombres del Neolítico, así como el peso de la piedra, la fuerza que debería soportar la cesta y las pendientes que tuvieron que ser salvadas en el camino. Y tiene su conclusión: “Creemos que la teoría de una cesta tejida alrededor de la piedra, para mover rocas de cuatro toneladas desde las montañas de Gales a Stonehenge es, cuando menos, viable“.

sábado, 4 de diciembre de 2010

La última década ha sido la más cálida

La última década ha sido la más cálida
La década 2001-2010 "ha marcado un nuevo récord" como la más cálida de la historia desde que se tienen registros, según ha afirmado este jueves el secretario general de la Organización Meteorológica Mundial (OMM), Michel Jarraud.

Además, a la espera de resultados definitivos de diciembre, que se medirán en febrero, 2010 puede ser "casi seguro" también el año que ha registrado temperaturas más altas de la historia, por delante de 1998 y 2005, de acuerdo con las mediciones de la OMM, agregó el alto cargo de esta agencia de la ONU.

Los 11 primeros meses de 2010 han sido un poco más cálidos que 1998 y el 2005, cuando se registraron los dos máximos anteriores. Sin embargo, la media podría caer dependiendo del tiempo que haga en diciembre. El calor ha sido especialmente fuerte en África, algunas partes de Asia y zonas del Ártico, según la OMM.

Jarraud añadió que en estos momentos, considerando el periodo de enero a octubre, la temperatura terrestre de la atmósfera y del mar en 2010 está siendo 0,55 grados centígrados superior al promedio de 1961 a 1990.

Con anterioridad, en 1998, el registro fue 0,53 grados superior al promedio, y en 2005 de 0,52 grados, según los datos de la OMM.

Según el experto, "si no se hace nada, la curva (de altas temperaturas superiores al promedio) seguirá subiendo y subiendo" y es probable que en el futuro, 2010 llegue incluso a ser "uno de los años más frescos" en comparación con los que se avecinarán, alertó.

Las mayores anomalías del año sucedieron en dos regiones del planeta, con temperaturas 3 grados sobre los niveles normales en el oeste de Groenlandia y en la zona oriental, ártica y subártica de Canadá.

La otra zona más inestable fue la mitad norte de África y el sur de Asia, un área que se extendió hasta la mitad occidental de China, con niveles de 1 a 3 grados sobre el promedio regional, añadió el secretario general de la OMM.

Las temperaturas de la superficie marina estuvieron por debajo de lo normal en la mayor parte de la mitad este del océano Pacífico como resultado de "La Niña", pero fueron superiores a lo normal en los océanos Índico y Atlántico.

De las veintitrés regiones en que la OMM divide el globo, en siete hubo registros superiores y la única que no registró alzas en las temperaturas fue el norte de Australia, dijo Jarraud.

Paradójicamente, aunque se registraron olas de frío en las zonas más habitadas de EEUU y Europa, donde vive el 60-70% de la población, tomando las temperaturas globales éstas fueron superiores a otras conocidas.

Como fenómenos más llamativos destacó la ola de calor en Rusia, que estuvo 7,6 grados centígrados por encima de los niveles promedio, que consideró relacionada con las "precipitaciones excepcionales en Pakistán" que dejaron "las peores inundaciones de la historia" en la zona norte, próxima a Peshawar.

También destacó las sequías en la cuenca del Amazonas, en Brasil, y en el suroeste de China.

En cuanto a fenómenos extremos, los ciclones y huracanes estuvieron en 2010 "por debajo de lo normal" en el Pacífico, aunque en el Atlántico su actividad fue mayor. Una preocupación particular del experto fue la del hielo del Ártico, que continúa derritiéndose a niveles alarmantes en verano.

Incrementos en magnitud y frecuencia de los fenómenos extremos

Fenómenos extremos
La Organización Mundial de Meteorología (OMM) pronosticó hoy "un incremento en la magnitud, frecuencia y alcance" de los fenómenos climáticos extremos para los próximos años a la vista de los cada vez más virulentos fenómenos ocurridos en la última década.

"Vemos claramente (...) que hay una tendencia al alza", explicó a la prensa el director del Programa de Investigación en Clima Mundial de la OMM, Ghassem Asrar, durante una rueda de prensa ofrecida en la XVI Conferencia de las Partes de la ONU sobre Cambio Climático (COP16).

El experto presentó un avance del informe anual de la organización sobre el estado del clima mundial donde señala que "los primeros diez meses de 2010 fueron tan calientes como los de 1998 en temperaturas terrestres y oceánicas", ubicados en "niveles récord mundiales", según evidencias recabadas en EE.UU. y el Reino Unido.

Los datos ofrecidos señalan que "el aumento en el nivel de los mares está creciendo más rápido que en los últimos 3.000 años" a un ritmo de 3,4 milímetros por año entre 1993-2008.

"Esto es casi el doble del promedio para el siglo XX", indica el estudio.

Asrar admitió que hay importantes cambios en cuanto a "los fenómenos climáticos extremos", como sequías, ondas frías y huracanes, en una línea consistente con los análisis del Grupo Intergubernamental de Expertos sobre Cambio Climático de la ONU (IPCC).

Siberia y Mongolia sufrieron en 2001 un invierno extremo, con temperaturas de hasta 60 grados bajo cero, lo que dejó cientos de muertes.

En Brasil la peor sequía en sesenta años aconteció en 2005 y desencadenó el menor nivel del río Amazonas en treinta años. En noviembre de 2007 México sufrió el peor desastre climático de su historia.

El presente año tampoco fue fácil, con olas de frío en EE.UU. y Europa, 1.700 muertos en Pakistán por inundaciones, que también sucedieron en China, con más de 1.500 muertos en un alud de tierra y barro sufrido el pasado 8 de agosto en Zhouqu (provincia noroccidental china de Gansu).

El análisis admite que "es imposible decir si uno u otro desastre natural extremo ha sido 'causado' por el cambio climático", pero pronostica que el escenario actual "será probablemente alterado por el calentamiento de la atmósfera debido a un aumento en la concentración de las gases causantes del efecto invernadero (GEI)".

No obstante a futuro la OMM "sugiere que los países y las regiones, basándose en esta información, se preparen y pongan la información con que cuenten al servicio de quienes se encargan de desarrollar la infraestructura" de cada país para hacerla "más resistente".

"Desgraciadamente si los sucesos ocurren en zonas no o poco preparadas el impacto en la vida, las propiedades, y los ecosistemas naturales va a ser mayor, como ha sucedido en Bangladesh", recordó Asrar.

En concreto, a los 194 países participantes en la XVI Conferencia de las Partes de la ONU sobre Cambio Climático (COP16), que se celebra hasta el 10 de diciembre en Cancún (México), Asrar les exhortó a comenzar a idear modos de construir infraestructuras mejores.

"Esto es parte de la adaptación y la gestión de riesgos. Es inevitable que veamos estos fenómenos extremos ocurriendo en el futuro, y nos debemos preparar para ello", alertó.

El experto considera que una labor así, ante un fenómeno que afecta a tantos intereses y países como el clima, merece un enfoque regional, como el desarrollado en Centroamérica desde la Ciudad de las Ciencias de Panamá.

"Las redes han sido instrumentales en documentar estos fenómenos en el pasado. Parte de la inversión debe ir a ello básicamente a desarrollar la información para que sea útil para quienes toman decisiones y que se les entregue a tiempo", señaló.

Su presentación sucedió en la COP16, que entre otros asuntos analizará la posibilidad de destinar parte de la financiación a largo plazo a programas de adaptación y reducción de riesgos ante fenómenos extremos en los países menos desarrollados.

Esta semana la ONG Oxfam sostuvo que en Cancún hay que "actuar con urgencia y encontrar soluciones" tras un año que dejó 21.000 muertos en catástrofes relacionadas con fenómenos climáticos, cifra más del doble de la registrada en 2009

martes, 30 de noviembre de 2010

Los campos magnéticos pueden proteger a las exo-Tierras después de todo


ExoplanetaLos astrónomos temen que los planetas similares a la Tierra alrededor de estrellas enanas no puedan protegerse mediante campos magnéticos. Ahora, puede que se vean obligados a cambiar de idea.

El pasado septiembre, astrónomos de los Estados Unidos anunciaron el descubrimiento de un planeta similar a la Tierra orbitando una estrella enana roja en la constelación de Libra. Este planeta, conocido como Gliese 581 g tiene aproximadamente 3 veces la masa de la Tierra y orbita a su estrella una vez cada 37 días a una distancia de 15 millones de kilómetros. Esto es más cerca de lo que Mercurio está de nuestro Sol. No obstante, debido a que esta estrella es más pequeña y fría que la nuestra, la temperatura, probablemente, es adecuada para el agua líquida.
(Es decir, si Gliese 581 g existe después de todo. Desde entonces, otros astrónomos no han podido encontrar signos de él.)
Pero la presencia de agua líquida no es la única condición que los astrobiólogos consideran necesaria para la vida compleja. Otra es la presencia de un potente campo magnético, lo suficientemente fuerte para proteger la superficie de los estragos de las partículas de alta energía del espacio, las cuales, de otro modo, romperían las moléculas de la vida.
Los físicos creen que el campo magnético de la Tierra está generado por el núcleo metálico líquido del planeta mediante un efecto dinamo. Hay dos factores clave para mantenerlo en marcha, las corrientes de convección que generan un dipolo magnético, y la rotación de la Tierra.
Esto lleva a un problema en lo que respecta a planetas alrededor de estrellas enanas. Los astrónomos han calculado que los planetas que se forman cerca de las estrellas enanas quedan pronto fijados por marea a su madre. Esto significa que siempre está el mismo lado encarando a la estrella, como la Luna respecto a la Tierra.
La idea es que, cuando esto sucede, el efecto dinamo no puede ser lo bastante fuerte para generar un campo magnético. Por lo que, incluso si Gliese 581 g tiene agua líquida, la superficie puede no estar lo bastante bien protegida de las partículas de alta energía para permitir la formación de una química compleja.
Hoy logramos una nueva perspectiva gracias a Natalia Gómez-Pérez y sus colegas de la Institución Carnegie en Washington DC. Han echado un vistazo más de cerca a los tipos de núcleos que podrían tener los exoplanetas, y concluyen que podrían ser menos densos si contienen elementos más ligeros que el nuestro, y ser también significativamente más grandes (en proporción a todo el planeta). Esto permitiría la formación de un dipolo magnético significativo.
“Predecimos que en planetas cercanos a la estrella puede haber un campo magnético significativo que permita que haya una magnetosfera”, dicen Gómez-Pérez y sus colegas.
Por lo que esto significa que las condiciones de Gliese 581 g pueden ser incluso más propicias para la vida de lo que originalmente se estimaba. Por supuesto, contando con que exista.

viernes, 26 de noviembre de 2010

Una supererupción volcánica, hasta hoy desconocida, causó una extinción

Ha sido descubierta por un grupo de científicos de la Universidad de Leeds. Una erupción volcánica gigante desconocida hasta ahora que, según todos los indicios, causó la extinción global en masa de 260 millones de años atrás.
La erupción, en la provincia de Emeishan del suroeste de China, liberó alrededor de medio millón de kilómetros cúbicos de lava, cubriendo un área 5 veces mayor que Gales, y diezmando la vida marina en todas partes del mundo.
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La erupción, en la provincia de Emeishan del suroeste de China, liberó alrededor de medio millón de kilómetros cúbicos de lava, cubriendo un área 5 veces mayor que Gales, y diezmando la vida marina en todas partes del mundo.
Los científicos lograron en este estudio algo inusual: pudieron precisar la época exacta de la erupción con respecto a las señales dejadas por otros fenómenos geológicos, y vincularla directamente a un evento de extinción en masa. Lo consiguieron gracias a que la erupción se desencadenó en un mar poco profundo, lo que significa que la lava aparece hoy como una capa distintiva de roca ígnea intercalada entre capas de roca sedimentaria que contienen vida marina fosilizada cuya antigüedad se puede estimar fácilmente.
La capa de roca fosilizada directamente después de la erupción muestra la extinción en masa de diferentes formas de vida, vinculando de manera evidente esa erupción con una enorme catástrofe medioambiental.
El efecto global de la erupción se debió también a la proximidad del volcán a un mar poco profundo. La colisión de la lava, que fluía rápidamente, con el agua, causó una explosión violenta al comienzo de la erupción o sucesión de erupciones, lanzando grandes cantidades de dióxido de azufre a la estratosfera.
Cuando el magma de poca viscosidad fluye con rapidez y se encuentra con el mar poco profundo, el efecto es como verter agua en una sartén con aceite hirviendo: Hay una explosión espectacular que produce nubes gigantescas de vapor.
La inyección de dióxido de azufre a la atmósfera habría conducido a la formación de grandes nubes que se expandieron por todo el mundo, enfriando el planeta y produciendo finalmente torrenciales lluvias ácidas. Los científicos estiman a partir del registro fósil que el desastre medioambiental se desató al comienzo de la erupción.
La extinción abrupta de cuantiosas formas de vida marina que hoy se aprecia con toda claridad en el registro fósil relaciona firmemente una erupción volcánica gigante con una catástrofe medioambiental global, una correlación que a menudo ha sido tema de encendido debate y de polémicas.
Fuente: NC&T

jueves, 25 de noviembre de 2010

Andrómeda podria haber nacido de una colisión de galaxias

Galaxia Andrómeda vista por WISE.  NASA
Un grupo científico internacional ha logrado averiguar, gracias a una simulación informática, cómo surgió y evolucionó Andrómeda, la galaxia espiral más próxima a la Vía Láctea.

Los resultados del estudio, publicado en la revista 'Astrophysical Journal', indican que dos galaxias chocaron hace alrededor de 9.000 millones de años y permanecieron unidas hasta hace unos 5.500 millones de años.

El autor principal, Francois Hammer, del Observatorio de París, aseguró en una conversación con la BBC que, mientras los científicos han sido capaces de detectar galaxias cercanas a los confines del Universo, aún hay muchos 'agujeros negros' en el conocimiento de nuestros vecinos más inmediatos, conocidas como Grupo Local de Galaxias.

Este grupo incluye a 40 galaxias, de las cuales las más grandes son precisamente la Vía Láctea y Andrómeda. "Muchos astrónomos, especialmente los especialistas en este campo, ya pensaban que Andrómeda podía ser el resultado de una gran fusión", aseguró Hammer a la BBC. "Sin embargo, esto no había sido demostrado y datado hasta ahora".

Los investigadores aseguran que estos descubrimientos tienen el potencial suficiente como para revisar todo nuestro conocimiento sobre el Grupo Local de Galaxias. Además, creen que podría tener importancia a la hora de saber la cantidad de materia oscura presente en estas galaxias.

El nivel del mar podría aumentar hasta 70 centímetros para 2100

Nivel de las aguas en aumentoLos niveles de los océanos podrían aumentar hasta 70 centímetros para el año 2100 a causa del cambio climático, un incremento que no podría afrontar ninguna ingeniería, como la limitación del efecto de los rayos del sol o cambiar el ciclo del carbono, según un nuevo estudio.
Hoy por hoy, no existe solución alguna para la que se nos avecina. Ni los ingenios más sofisticados y extremos podrían detener el cambio climático ni uno de sus principales resultados, el avance del mar, advierte un estudio de la Universidad Normal de Pekín, publicado en la revista Proceedings.
Las consecuencis de esta catástrofe, porque sin duda supondría una gran desgracia, las sufrirían de forma desigual distintas regiones del planeta, y al menos afectaría a 150 millones de personas.
¿Solución? El director de la investigación, John Moore, no ve otra que combatir el calentamiento global, es decir, reducir drásticamente las emisiones de gases de efecto invernadero pues, como hemos dicho, “no se puede confiar demasiado en la geoingeniería.”
Además, con mucho sentido común, Moore apunta que tampoco hemos de aspirar a controlar los riesgos con la tecnología sin control del calentamiento global, “sería un lastre para las futuras generaciones, y un riesgo enorme”, matiza Svetlana Jevrejeva, coautor del estudio y científico del Centro Nacional de Oceanografía del Reino Unido.

Las chinches de cama invaden España

Las chinches de cama, un insecto nocturno sumamente incómodo, pues chupa la sangre humana taladrando la piel con picaduras irritantes, se han mudado a España y comienzan a invadir cada uno de sus rincones.
Los profesionales de la industria del control de plagas de este país, reunidos hoy en la feria “Expocida 2010″, han constatado en los últimos años un aumento de hasta un 50% de los avisos por infestaciones de chinches (”cimex lectularius”), lo que indica que España no es ajena a esta incipiente pandemia de ámbito mundial.
Stephen Dogget, del Departamento de Entomología Médica del Hospital de Westmead en Sydney (Australia), ha explicado, en una rueda de prensa, que el “notable incremento” de la presencia de este insecto hemíptero, de color rojo oscuro y cuerpo muy aplastado, se debe a las resistencias que ha generado frente a los insecticidas. “Las chinches se alojan en chabolas y prostíbulos, pero también en las casas de los ricos y en los hoteles de cinco estrellas”, ha comentado el experto, uno de los grandes gurús del mundo de la entomología.
Las chinches van de compras, y obligaron al cierre de prestigiosas tiendas de la 5ª Avenida, como Victoria’s Secret y Abercrombie, y también acuden puntuales al trabajo, invadiendo el histórico Empire State Building de Nueva York, ha recordado. Y es que la higiene, pese a lo que se suele creer, no tiene nada que ver con la llegada de este inquilino que, debido al fenómeno de la globalización, viaja por el mundo en mercancías y maletas arropado por el cambio climático, otro factor que ayuda al resurgir de esta plaga originaria del continente asiático.
Dogget ha hecho hincapié en que combatir este problema pasa principalmente por reconocerlo, sin avergonzarse de ello, y ha subrayado que aunque las chinches no trasmiten enfermedad, los costes son “muy elevados” por el cierre de establecimientos y ante los pleitos que interponen particulares. Ha resaltado que de nada sirve echar insecticida ante su presencia ni meter la ropa infestada en la lavadora, porque las chinches resisten y se meten por todas partes, gracias a su minúsculo cuerpo elíptico que se acomoda en cualquier rendija, en sábanas, tapicerías, rodapiés y también en los sistemas eléctricos.
En los últimos meses, trenes, hoteles, tiendas, hospitales, lavanderías, bibliotecas y otros muchos espacios habitados por el hombre han requerido la ayuda de especialistas que son los únicos capaces de erradicar a este insecto, siguiendo sus huellas y utilizando productos específicos, según donde se encuentre. Los lugares donde más infestaciones se producen son, por este orden, apartamentos, casas unifamiliares, hoteles, residencias de estudiantes, diversos medios de transporte, lavanderías, cines y teatros.
El científico ha relatado que los insecticidas piretroides tradicionales ya no les afectan, así que los profesionales necesitan concentraciones muy superiores para combatirlas y usan además tratamientos físicos, como nuevas tecnologías que aplican frío -criogenización- o calor intenso.
Cucaracha americana y mosquito tigre
El presidente de la Asociación Nacional de Empresas de Control de Plagas (ANECPLA), Felipe Rivera, ha confesado que esta invasión no es la única que está sufriendo España, donde se multiplican las cucarachas americanas y el mosquito tigre, entre otras especies, que empiezan a contagiar de forma puntual enfermedades emergentes que parecían erradicadas y que pueden reaparecer en los próximos años.
En España, además, se ha constatado la proliferación de especies, como las avispas, cuya presencia se extiende a lo largo de los doce meses del año, dejando de ser un problema estacional. Los expertos coinciden en que sólo una actuación coordinada entre los agentes sociales, los productores de biocidas, los usuarios y la comunidad científica podrá atajar esta situación en los próximos años, mediante el uso de las mejores prácticas.

El agujero de la capa de ozono se ha mantenido estable en los últimos diez años

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El agujero de la capa de ozono se ha mantenido estable, sin aumentar ni disminuir, en el último decenio, gracias a los esfuerzos internacionales por preservar el escudo protector de la vida en la tierra de los niveles nocivos de radiación ultravioleta, según un estudio divulgado hoy.
Este trabajo de la Organización Mundial de la Meteorología (OMM) y el Programa de Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA) indica que la concentración de ozono a escala mundial, así como en el Ártico y en la Antártida, no ha variado gracias a la eliminación gradual de las sustancias que agotan la capa protectora.
El texto, titulado “Evaluación científica del agotamiento de la capa de ozono 2010″ -la primera actualización en cuatro años sobre este vital asunto-, fue redactado y revisado por alrededor de 300 científicos y se ha presentado hoy en Ginebra con motivo del Día Internacional de la Preservación de la Capa de Ozono de la ONU.
El informe contempla que la desaparición paulatina de los productos químicos más tóxicos fue impulsada en 1987 por el Protocolo de Montreal, que considera que “está dando resultado”.
“Ha impedido (el Protocolo) un agotamiento mucho mayor de la capa de ozono estratosférico gracias a la reducción gradual de la producción y consumo de sustancias que la menoscaban”, dijo hoy en Ginebra Len Barrie, director de investigación de la OMM, durante la presentación del informe.
Algunos de estos compuestos químicos, como los clorofluorocarbonos (CFC), se han ido eliminando de forma paulatina “hasta desaparecer casi por completo”, especificó Barrie, y añadió que, en consecuencia, ha crecido la demanda de productos sucedáneos, algunos de ellos también con potentes gases de efecto invernadero.
“Se estima que la emisión total de estos nuevos productos disminuirá en el próximo decenio gracias al Protocolo de Montreal, que, por el momento, está siendo un éxito”, agregó Barrie.
En 2010, la reducción de la emisión de sustancias que agotan la capa de ozono fue cinco veces superior a la que pronosticó el Protocolo de Kyoto en 1997.
Como resultado de la eliminación gradual de las sustancias nocivas, el estudio prevé que, excepto en las regiones polares, la capa de ozono se recupere antes de mediados de siglo, alcanzando los niveles registrados antes de 1980.
Al respecto, Achim Steiner, director ejecutivo del PNUMA, comentó que “las medidas (Protocolo de Montreal) que se adoptaron para preservar la capa de ozono no sólo han sido efectivas, sino que continúan generando múltiples beneficios, en particular para el cumplimiento de los Objetivos de Desarrollo del Milenio”.
Estas iniciativas contribuyen, asimismo, a combatir el cambio climático y a generar beneficios directos para la salud pública, ya que, de no haberse concertado el Protocolo de Montreal, los niveles atmosféricos de sustancias que agotan la capa de ozono podrían haberse multiplicado por 10 para el año 2050.
“Esto habría supuesto hasta 20 millones más de casos de cáncer de piel y 130 millones más de casos de cataratas oculares, sin mencionar los daños al sistema inmunitario humano, a la fauna y flora silvestres y a la agricultura”, concluyó Steiner.

¿Podemos prevenir la gran tormenta solar de 2012?

Un conjunto de luces brillantes iluminan inesperadamente en el cielo. Las bombillas empiezan a parpadear y, después de unos segundos, se apagan indefinidamente. Todo el país se queda a oscuras. No es el único. La situación se repite en todo el mundo. Un año después, nada ha cambiado. Se registran millones de muertos y nuestra civilización parece abocada a su fin. ¿La causa? Una potentísima tormenta solar.
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Esta descripción parece sacada de una de esas películas de catástrofes con las que de vez en cuando Hollywood sacude las taquillas de los cines, pero, por desgracia, puede lejos de la ficción. Forma parte de un informe publicado hace dos años por la Academia Nacional de Ciencias de los Estados Unidos (NAS) y financiado por la NASA. El estudio advierte de que enormes chorros de plasma procedentes del Sol pueden alcanzar nuestro planeta en 2012 ó 2013, cuando la actividad del astro rey alcance su máximo pico como parte del ciclo solar de once años. No es fácil que esto ocurra, pero es una posibilidad real.

La actual dependencia de la electrónica y de las comunicaciones por satélite supone que una fuerte tormenta espacial podría causar veinte veces más daño económico que el huracán Katrina. Si algo semejante llega a producirse, ¿tenemos alguna opción? ¿hay una oportunidad de salvarnos? Investigadores de la Universidad de Bardford (Reino Unido) creen que sí, siempre que la amenaza no nos pille desprevenidos y dispongamos de una alerta temprana que nos permita tomar medidas. Con este objetivo, trabajan en el desarrollo de un nuevo método para predecir los grandes movimientos del Sol.
Las tormentas solares implican la liberación de enormes cantidades de gas caliente y fuerzas magnéticas hacia el espacio en torno a 1.600.000 kilómetros por hora. Aunque las grandes erupciones solares normalmente tardan varios días en llegar a la Tierra, la catástrofe puede precipitarse, ya que la más grande conocida, registrada en 1859, nos alcanzó en tan sólo dieciocho horas (Bautizada como «El evento Carrington», por el astrónomo británico que lo midió, causó el colapso de las mayores redes mundiales de telégrafos). Las llamaradas solares, que también pueden causar daños, tardan sólo unos pocos minutos.
Hasta ahora, la predicción meteorológica solar se ha hecho de forma manual. Expertos buscan en imágenes de satélite en dos dimensiones del Sol y evalúan la probabilidad de una actividad futura. Pero el equipo Centro de Computación Visual de la Universidad de Bradford ha creado el primer sistema accesible de predicción automatizada, utilizando imágenes en 3D generadas por el satélite de la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) Observatorio Solar y Heliosférico (SOHO).

Con seis horas de antelación

El sistema Bradford de Predicción Automatizada de Actividad Solar, denominado ASAP por las siglas en inglés de “As soon as posible” (Tan pronto como sea posible) y ya utilizado por la NASA y la ESA, identifica y clasifica las manchas solares. El sistema es capaz de predecir con precisión una llamarada solar con seis horas de antelación y el equipo está trabajando para lograr una precisión similar en la predicción de las grandes erupciones solares en un futuro próximo.
“La predicción meteorológica solar está todavía en su infancia, probablemente alrededor del punto en el que la previsión del tiempo meteorológico se encontraba hace 50 años. Sin embargo, nuestro sistema es un gran paso adelante”, explica el profesor adjunto en el Centro de Computación Visual, el Dr. Rami Qahwaji, responsable de la investigación. “Mediante la creación de un sistema automatizado que puede trabajar en tiempo real, abrimos la posibilidad de una predicción mucho más rápida”. Además, los científicos creen que el nuevo satélite de la NASA, el Observatorio Dinámico Solar (SDO), que entró en funcionamiento en mayo, les dará la oportunidad de ver la actividad solar con mucho más detalle, lo que mejorará aún más su capacidad de predicción.

Everest: el techo del mundo se desmorona

En las últimas dos temporadas, Dawa Sherpa no pudo escalar el Everest. Este embajador del Fondo Mundial para la Naturaleza y quien ya dos veces conquistó la cúspide de la montaña más alta de la Tierra podría no volver a verla por culpa del cambio climático. “La nieve que cubre las montañas decrece y las grietas se abren en los glaciares”, dice Dawa. “En los últimos dos años se han producido frecuentes avalanchas”.
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El montañista señaló incluso que ya llegando al Campamento Base, ubicado a una altitud de 5.380 metros (el Everest mide 8.848), se puede ver claramente la devastación causada por el recalentamiento planetario. En 2010, uno de sus colaboradores “sherpas” (pobladores de los Himalayas) perdió la vida en una avalancha. Dawa recordó que el montañista nepalés Apa Sherpa, quien alcanzó la cima del Everest 20 veces desde 1990, vio el año pasado charcos de agua incluso a una altitud de 8.000 metros.
Los glaciares cubren alrededor de 10 por ciento de Nepal, de donde a su vez fluyen 10 por ciento de los arroyos. El derretimiento de los hielos es una de las varias consecuencias del cambio climático en esta nación de Asia meridional. El ministro de Bosques y Conservación del Suelo, Jagadish Chandra Baral, compartió con IPS un asombroso ejemplo de cómo el recalentamiento planetario afecta el sector hortícola de Nepal.
“El área de cultivo de manzanas en el distrito de Mustang se está mudando gradualmente a mayores alturas”, ya que las crecientes temperaturas en las zonas más bajas permiten la reproducción de gusanos en los frutos, explicó Baral. “Los pobladores dicen que, aunque hasta hace poco podían cultivar fácilmente manzanas saludables a una baja altura, como en Lete (aldea a 2.480 metros), las manzanas hoy tienden a adquirir gusanos incluso más arriba, como en Larjung (2.550 metros), Kobang (2.640) y Marpha (2.670)”, agregó.
Ahora hay planes para reubicar la aldea de Dhe al área de Mustang, cerca del Tíbet, debido a que sus fuentes de agua se están secando y la flora se desvanece rápidamente, dejando poco para comer a los animales. Según informó el periodico en inglés Republica en junio, “un total de 150 personas (23 familias) serán trasladadas debido al impacto del cambio climático en el sustento de los pobres en la aldea”.
La localidad “ha estado sufriendo una aguda escasez de agua para la irrigación en los últimos seis o siete años”, agregó. “La tierra irrigada se redujo a menos de 50 por ciento, y la ganadería, particularmente la cría de cabras, cayó entre 40 y 45 por ciento”. La ironía es que Nepal prácticamente no contribuye en nada al cambio climático. Los países industrializados son los mayores emisores de los llamados gases invernadero, causantes del fenómeno. De hecho, China e India, que rodean Nepal, son dos naciones de rápida industrialización y se ubican entre los mayores emisores de dióxido de carbono.
A comienzos de este año, el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC) admitió haberse equivocado al prever que los glaciares en la cordillera del Himalaya desaparecerían para 2035. Esto fortaleció a los escépticos del recalentamiento planetario. Pero el IPCC señaló que, aunque se equivocó con la fecha, no en el pronóstico de que los glaciares himalayos se derretirán.
“Tenemos amplia evidencia científica para demostrar que el cambio climático está causando un retroceso de los glaciares del Himalaya”, dijo Madan Shrestha, de la Academia de Ciencias y Tecnología. Shrestha ha estudiado el tema desde 1974, cuando integró la Expedición Glaciológica a Nepal, un esfuerzo conjunto de investigadores japoneses y nepaleses. El experto dijo haber quedado impactado al ver una fotografía tomada en octubre de 2009 del glaciar Yala (a entre 5.100 y 5.700 metros de altura) en el área de Lamtang, en el centro de Nepal. “La fotografía era una evidencia del hecho de que la masa de los glaciares había decrecido y se había producido un significativo retroceso”, señaló.
Un análisis comparativo de las fotografías tomadas en diferentes periodos de tiempo claramente revela que el destino de otros glaciares, como el AX010 (entre 4.950 y 5,390 metros) en la oriental montaña de Shorong, no es diferente, añadió. Shrestha opinó que Nepal debía hacer mucho en términos de mitigación del recalentamiento planetario. “Como señal de respuesta a los esfuerzos internacionales deberíamos afirmar nuestra voluntad de participar de las acciones de mitigación, pero nuestra atención se ha concentrado en la adaptación”, dijo. Propuso la introducción de variedades de cultivos resistentes al calor y fortalecer las represas para que puedan contener la creciente presión del agua, entre otras cosas. Destacó el ejemplo de Japón, que adoptó tipos de arroz resistentes a las inundaciones.

miércoles, 24 de noviembre de 2010

Aurora boreal, madrugada del 24 de noviembre. Noruega

Aurora boreal

Siguen las rayas en la primera temporada en Júpiter

PASADENA, California - Nuevas imágenes de la NASA confirman las conclusiones que una de las bandas de Júpiter, que "desapareció" la pasada primavera empieza a mostrar signos de una reaparición. Estas nuevas observaciones ayudarán a los científicos a entender mejor la interacción entre los vientos de Júpiter y la química de las nubes.
Esta imagen es una composición de tres imágenes en color tomadas el 18 de noviembre de 2010, por el telescopio Gemini Norte en Hawai. La imagen compuesta muestra un cinturón que se había desvanecido con anterioridad en la atmósfera de Júpiter está reapareciendo. Crédito de la imagen: NASA / JPL / UH / NIRI / Gemini
A principios de este año, los astrónomos aficionados dado cuenta de que una larga franja de color marrón oscuro, conocido como el Cinturón Ecuatorial Sur, al sur del ecuador de Júpiter, se había vuelto blanca. A principios de noviembre, el astrónomo aficionado Christopher Go de Cebu City, Filipinas, vieron una mancha inusualmente brillante en el área blanca que una vez fue la banda oscura. Este fenómeno despertado el interés de los científicos en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA, en Pasadena, California, y en otros lugares.
Después de las observaciones de seguimiento en Hawai con el Fondo para el Telescopio Infrarrojo de la NASA, la MM Observatorio Keck y el telescopio del Observatorio Gemini, los científicos ahora creen que la desaparecida banda oscura está haciendo una reaparición.
"La razón por Júpiter parecía" perder "esta banda - camuflándose entre las bandas que rodean blanco - es que los vientos habituales descendente que se seca y mantener la región libre de nubes se calmó", dijo Glenn Orton, científico investigador en el JPL. "Una de las cosas que estábamos buscando en el infrarrojo se evidencia que el material más oscuro emergentes al oeste de la mancha era en realidad el inicio de la compensación en la cubierta de nubes, y eso es precisamente lo que hemos visto."
Esta cubierta de nube blanca se compone de hielo de amoníaco blancas. Cuando las nubes blancas flotan a una altura superior, que ocultan la falta de material marrón, que flota a una altura inferior. Cada pocas décadas más o menos, el Cinturón Ecuatorial Sur se vuelve completamente blanco para tal vez uno a tres años, un evento que ha intrigado a los científicos durante décadas. Este cambio extremo en apariencia sólo se ha visto con el Cinturón Ecuatorial Sur, lo que hace única a Júpiter y todo el sistema solar.
La banda blanca no fue el único cambio en el planeta grande, gaseosos. Al mismo tiempo, la Gran Mancha Roja de Júpiter se convirtió en un color rojo más oscuro. Orton dice que el color de la mancha - una tormenta gigante de Júpiter que es tres veces el tamaño de la Tierra y un siglo o más de edad - es probable que aclarar un poco más como el Cinturón Ecuatorial Sur hace su reaparición.
El Cinturón Ecuatorial Sur experimentó un ligero brillo, conocido como un "fade", así como Nueva Horizontes de la NASA nave volaba por sobre su camino a Plutón en 2007. Luego hubo una rápida "recuperación" de su color oscuro habitual de tres a cuatro meses más tarde. El último avivamiento completo se desvanecen y fue un evento de doble cabecera, a partir de un fundido en 1989, la reactivación en 1990, luego otro se desvanecen y la reactivación en 1993. Similares se desvanece y avivamientos han sido capturados visual y fotográfica de nuevo a principios del siglo 20, y es probable que sea un fenómeno a largo plazo en la atmósfera de Júpiter.
Los científicos están particularmente interesados en observar este último caso porque es la primera vez que han sido capaces de utilizar los instrumentos modernos para determinar los detalles de los cambios químicos y dinámicos de este fenómeno. Observando detenidamente este evento puede ayudar a afinar las cuestiones científicas que se plantean por la nave espacial de la NASA Juno, por llegar a Júpiter en 2016, y una más grande, la misión propuesta a la órbita de Júpiter y explorar su satélite Europa después de 2020.
El evento también significa otra estrecha colaboración entre astrónomos profesionales y aficionados. Los aficionados, que se encuentra en todo el mundo, a menudo están bien equipados con instrumentación y son capaces de seguir la rápida evolución de los planetas del sistema solar. Estos aficionados están colaborando con los profesionales para continuar sus estudios de los cambios que son de gran valor para los científicos e investigadores en todas partes.
"Tuve la suerte de coger el estallido", dijo Christopher Go, en referencia a los primeros signos de que la banda iba a volver. "Tuve una reunión que por la noche y fue tarde. Cogí la explosión, justo a tiempo, ya que fue en aumento. Si hubiera reflejado anteriormente, no me lo han cogido", dijo. Vaya, que también lleva a cabo en el departamento de física en la Universidad de San Carlos, ciudad de Cebú, Filipinas, fue testigo de la desaparición de la banda a principios de este año, y en 2007 fue el primero que llama la banda de retorno. "Tuve la oportunidad de detectarlo a tiempo esta vez, porque sabía exactamente qué buscar."
Exoplanetas de la NASA en el Instituto de Ciencia del Instituto de Tecnología de California en Pasadena, administra la asignación de tiempo en el telescopio Keck de la NASA. Caltech dirige el JPL para la NASA.

De Alaska a Argentina en auto eléctrico



A bordo de un descapotable, un grupo de estudiantes de una universidad británica se lanzó a la aventura: cruzar el continente americano, desde Fairbanks, Alaska, hasta la provincia sureña de Tierra del Fuego, en Argentina.
Pero no lo hicieron en cualquier vehículo, sino en un auto propulsado totalmente por electricidad.
En los cuatro meses que llevó la travesía, manejaron durante 76 días completos y emplearon otros tantos en participar en conferencias y exhibiciones para difundir las ventajas medioambientales de su invento sobre ruedas. La primera, la de manejar sin ruido... pero ése no es el unico beneficio.

Un extraño planeta que vino de otra galaxia

Ilustración del planeta HIP 13044 b.
Un grupo de astrónomos europeos acaba de anunciar el descubrimiento de un exoplaneta muy especial. Es mayor que Júpiter y probablemente será gaseoso, por lo que no se parece a la Tierra. Pero es su procedencia lo que llama la atención. De hecho, ese lejano mundo no se formó en nuestra galaxia, sino que entró en ella, junto con su estrella, hace unos 9.000 millones de años.

El hallazgo se publica esta semana en Science. "El descubrimiento es muy excitante —explica Rainer Klement, uno de los autores del estudio— Por primera vez, los astrónomos han detectado un sistema planetario en un grupo estelar de origen extragaláctico. A causa de las enormes distancias, aún no tenemos detecciones confirmadas de planetas en otras galaxias. Pero esta fusión cósmica ha puesto un planeta extragaláctico a nuestro alcance".

HIP 13044 b está a unos 2.000 años luz de la Tierra, en el cielo del hemisferio Sur, en la constelación de Fornax y, acumulando más rarezas, no se ha descubierto con unos de los grandes telescopios de nueva generación (de ocho a 10 metros de diámetro), ni con un observatorio espacial. Ha bastado un telescopio comparativamente pequeño de 2,2 metros, con un detector de alta resolución y una buena estrategia de observación astronómica, para dar con esa peculiaridad estelar. El telescopio es uno de los de La Silla, en Chile, del Observatorio Europeo Austral (ESO). La presencia del planeta se detectó por la técnica de medir el bamboleo del astro provocado gravitatoriamente por el cuerpo en órbita a su alrededor.

El extraño planeta tiene una masa mínima de 1,25 veces la del nuestro Júpiter y gira en torno a su astro en una órbita muy elíptica que tarda solo 16,2 días en completar, acercándose mucho al astro. Los científicos creen que su órbita pudo estar más lejos antes de ser engullida por la estrella expandida durante la fase de gigante roja. Este es un proceso que sufren las estrellas no excesivamente masivas en el cual, cuando han consumido todo su combustible (hidrógeno), se expanden. Seguramente esto le pasará al Sol dentro de unos 5.000 millones de años.

El Sistema Solar es más viejo de lo que se estimaba


Meteorito de MarruecosLa edad de un meteorito sugiere que los planetas empezaron a formarse antes de lo que se pensaba.
El Sistema Solar puede tener 2 millones de años más de lo que se creía, según demuestra un nuevo estudio.
Datos procedentes de meteoritos recientemente estudiados recuperados en el Desierto del Sahara, demuestran que el Sistema Solar se formó hace 4568,2 millones de años, de 0,3 millones a 1,9 millones de años antes que anteriores estimaciones. Los resultados se publican on-line el 22 de agosto en la revista Nature Geoscience.

“Todas las cosas interesantes que queremos comprender sobre la química de nuestro Sistema Solar, tuvieron lugar en los primeros 5 a 10 millones de años”, dice la coautora del estudio Meenakshi Wadhwa, cosmoquímica de la Universidad Estatal de Arizona en Tempe. “Si retrocedes 2 millones de años, es una proporción sustancial de esos 5 a 10 millones de años”.
El meteorito contiene trozos milimétricos y de centímetros de calcio y de sustancias ricas en aluminio, algunos de los materiales más antiguos encontrados en rocas primordiales. Estas bolsas de roca, llamadas inclusiones, se cree que están entre los primeros sólidos que se condensaron a partir del gas en el inicio de la formación del Sistema Solar. Junto con otros materiales en la nube pre-solar, las inclusiones se agruparon en objetos mayores como una bola de nieve, formando finalmente asteroides y planetas.
La coautora del estudio, Audrey Bouvier, de la Universidad Estatal de Arizona, midió la proporción de variantes de átomos de plomo producidas por el decaimiento radiactivo del uranio presente cuando se formaron las inclusiones. Dado que el uranio decae a un ritmo conocido, las cantidades actuales de las formas de plomo, o isótopos, permiten a los científicos calcular hace cuánto se formó el polvo espacial.
Dos meteoritos de los que anteriormente se analizó su proporción de isótopos de plomo, sugería que los primeros sólidos del Sistema Solar se formaron hace entre 4567,1 millones y 4567,6 millones de años. Pero estas edades eran inconsistentes con otros “relojes” radiactivos en las mismas rocas, tales como los basados en el decaimiento de un isótopo de aluminio a magnesio.
La edad del decaimiento uranio-plomo es consistente con otros relojes en el nuevo meteorito. La roca probablemente pasó por menos calentamiento y bombardeo cuando era parte de un asteroide de lo que sufrieron meteoritos anteriormente estudiados, dicen los autores, por lo que experimentó menos cambios químicos.
El meteorito, de unos 30 centímetros de diámetro, se encontró en Marruecos en 2004 y pesa poco más de 1,5 kilos.
“Es como la investigación de la escena del crimen 4500 millones de años de que la escena fuese abandonada”, dice el astrofísico Alan Boss de la Institución Carnegie para la Ciencia en Washington, D.C. “Nos estamos acercando a una descripción más coherente de cómo pasaron las cosas”.

Los astrónomos encuentran una ‘Piedra Rosetta’ para las estrella enanas T

Enana de metanoUn equipo internacional de astrónomos ha descubierto un sistema estelar único y exótico, con una estrella enana muy fría y rica en metano (tipo T) y un “moribundo” remanente estelar de enana blanca, orbitándose entre sí. Este sistema es una “Piedra Rosetta” para las estrellas enanas T, dando a los científicos la primera buena estimación sobre su masa y edad.

El equipo, liderado por la Dra. Avril Day-Jones de la Universidad de Chile y que incluye al Dr. David Pinfield de la Universidad de Hertfordshire así como a astrónomos de la Universidad de Montreal, publican sus resultados en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.
El sistema es el primero de este tipo en encontrarse. Las dos estrella son de masa baja y tienen una débil atracción gravitatoria, dado que están separadas un cuarto de año luz o 2,5 billones de km (para ponerlo en contexto, Neptuno está a sólo 4500 millones de km del Sol). A pesar de la fragilidad del sistema, ha permanecido unido desde hace miles de millones de años, pero sus estrellas están enfriándose hacia una oscura desaparición.
Las enanas de metano están en el límite entre estrella y planeta y tienen aproximadamente el tamaño del planeta gigante Júpiter. Tienen temperaturas de menos de 1000 grados Celsius (en comparación con la superficie del Sol, que está a 5500 grados). El metano es una molécula frágil que se destruye a temperaturas mayores, por lo que sólo se ve en estrellas muy frías y objetos como Júpiter. Ni los planetas gigantes ni las estrellas enanas T están lo bastante calientes para que tenga lugar la fusión de hidrógeno que alimenta al Sol, lo que significa que, simplemente, se enfriarán y apagarán con el tiempo.
Las enanas blancas son el estado final de estrellas similares a nuestro Sol. Una vez que tales estrellas han agotado el combustible nuclear de sus núcleos, expulsan la mayor parte de sus capas exteriores al espacio, formando una nebulosa planetaria y dejando tras de sí un caliente núcleo que se va enfriando, de aproximadamente el tamaño de la Tierra. Para nuestro Sol, este proceso empezará en unos 5000 millones de años.
En la binaria recientemente descubierta, la nebulosa remanente hace mucho que se disipó, y todo lo que queda es el par de enana blanca y enana de metano enfriándose.
La Dra. Day-Jones pone esto en contexto comentado que: “En aproximadamente 5000 millones de años, cuando nuestro Sol “muera” y se convierta en una enana blanca, las estrellas del sistema recientemente descubierto habrán cambiado drásticamente. La enana de metano se habrá enfriado aproximadamente a la temperatura ambiente, y la enana blanca habrá bajado a 2700 grados, o la temperatura de la enana de metano al inicio de su vida”.
Esta binaria está proporcionando una prueba crucial para la física de la atmósfera estelar ultra-fría (temperaturas de menos de 1000 grados), debido a que la enana blanca nos permite establecer la edad de ambos objetos. Calibra propiedades de la enana de metano tales como su masa, haciendo que sea una “Piedra Rosseta” para estrellas similares con atmósferas complejas con una atmósfera brumosa ultra-fría.
La enana de metano se identificó en el UKIRT Infrared Deep Sky Survey (UKIDSS) como parte de un proyecto para identificar los objetos más fríos de la galaxia. Su temperatura y espectro se midió usando el Telescopio Géminis Norte en Hawai.
El equipo encontró entonces que la enana de metano comparte su movimiento en el cielo con un objeto azul cercano, catalogado como LSPM 1459+0857. Estudiaron el objeto azul usando el mayor telescopio óptico del mundo, el Telescopio Muy Grande (VLT) de ESO en Chile. Las nuevas observaciones de VLT revelaron que el objeto azul era una enana blanca fría y la compañera una enana de metano. Los objetos fueron rebautizados como LSPM 1459+0857 A y B.
Las dos estrellas están separadas actualmente por al menos 2,5 billones de kilómetros, pero habrían estado mucho más cerca en el pasado, antes de que se formase la enana blanca. Una vez que se formó tal estrella, la enana blanca alcanzó el final de su vida y se despojó de sus capas exteriores, la pérdida de masa debilitó el tirón gravitatorio entre las estrellas, provocando que la enana de metano se alejase en espiral para crear el sistema gravitatoriamente frágil que vemos hoy. Pero la actual edad de la enana blanca indica que este sistema ha sobrevivido durante varios miles de millones de años. Por lo que el nuevo descubrimiento demuestra que, a pesar de su fragilidad, tales binarias son capaces de mantenerse unidas incluso cuando se mueven a través de la vorágine del disco de nuestra galaxia.
“Sistemas binarios como éste, proporcionan una información vital y nos permiten comprender estas atmósferas ultra-frías y las enanas de muy baja masa y planetas que rodean”, dice el Dr. Pinfield. “El hecho de que estas binarias sobrevivan intactas durante miles de millones de años indica que podrían encontrar muchas más por ahí fuera en el futuro”.
El descubrimiento está previsto que se publique en la revista Monthly notices of the Royal Astronomical Society.
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